デパス(エチゾラム)とはどんな薬?

デパス(田辺三菱製薬、吉富製薬、主成分エチゾラム)は、さまざまの疾患における強い不安やうつ症状、神経症などの不愉快な症状を和らげる効果を持つ「精神安定剤」と呼ばれる種類の薬です。主成分のエチゾラムは、脳の神経細胞の活動を弱める役割を持つGABAA受容体というタンパク質の機能を高め、神経活動を低下させることで不安にまつわる症状を改善します。また、エチゾラムは筋肉の緊張を調節する神経活動も抑制するので、デパスは緊張性頭痛(肩こりなどが原因で起こる頭痛)の治療にも用いられます。

不安は、脳の中の扁桃体と言う部分が活性化することで起こります。扁桃体は、視覚や嗅覚、痛みなどの感覚を受け、恐怖や不安などの記憶と結びつけ、体のさまざまな反応に結びつける働きを持ちます。ストレスや痛みなどの不快刺激は扁桃体を活性化して恐怖や不安などの感情変化を起こし、交感神経を活性化させて体に防御のための反応(血圧上昇、緊張)を起こします。

うつ病や神経症では扁桃体の活動が過剰になり、不安や恐怖に常にさらされることになります。また、交感神経の働きにより体に異常を感じる(身体症状)がでる場合には心身症とも呼ばれます。デパスは、このような不安や恐怖、身体症状をやわらげる効果を持ちます。

デパスの主成分であるエチゾラムは、扁桃体のGABAA受容体の作用を高める作用を持っています。GABAA受容体はGABA(γ-アミノ酪酸)という生体内物質で活性化し、神経活動をオフにするスイッチの役割を持ちます(GABAやベンゾジアゼピン系化合物の作用メカニズムについては、「ベンザリン(ニトラゼパム)とはどんな薬?」「セルシン(ジアゼパム)とはどんな薬?」も参照してください)。デパスを服用すると、GABAの効果が高まって扁桃体の活動が低下します。その結果、不安や恐怖が弱まり、交感神経活性化によるさまざまな症状が改善するのです。

また、GABAは筋肉収縮をコントロールする神経の活動も低下させます。その結果、デパスは過度に緊張した筋肉を緩める作用(筋弛緩作用)も持っています。筋弛緩作用を利用して、デパスは緊張性頭痛(肩こりなどの筋肉の緊張で起こる頭痛)の治療にも用いられます。


さて、デパスのような薬を見つけるためには、不安や恐怖という「精神が不安定である状態」を動物で再現し、実験によって有効性を確認しなければいけません。しかし、「精神が不安定である状態を動物で再現する」ことは、不可能に近いです。正直、私たちには動物の考えや感情は分かりませんし、人間が持つような思考や感情があるのかも定かではありません。動物の心が分かる「ソロモンの指輪」とかがあればよいのですが、残念ながら今の科学ではそこまでの道具はありません。

精神安定剤の開発では、不安モデルと呼ばれるモデル動物を用います。さまざまな刺激(痛み、苦痛)やストレス(ヒトで言う対人関係ストレス)を与えて起こる行動変化を不安の指標とします。しかし、このモデル動物が本当に不安になっているのかを私たちが知ることはできません。

今後、脳画像解析技術などを用い、ヒトや動物の脳機能をリアルタイムに解析・比較できるようになったとしても、ヒトの精神状態を動物で忠実に再現することは、おそらくできないでしょう。それでも、不安モデルを用いる理由は、ヒトに投与して効果(抗不安作用)を示す薬剤は、不安モデルの行動異常を改善させるという経験的に得られた事実があるからです。サイエンスとしてしっかり筋が通った論理はありません。

薬作りの技術は、年々進化しているように見えます。しかし、あくまで評価技術の進化であり、精神疾患の場合は病気を再現するレベルにはまだまだ達しそうにありません。精神疾患に対する薬剤開発では、ヒトでの作用を予測するために、古い方法論・経験則を用いなければならない状況がしばらくは続くと思います。


デパス(エチゾラム)の構造式